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La culebrilla (herpes zóster)

¿Qué es la culebrilla?

La culebrilla también se conoce como herpes zóster. Es un sarpullido doloroso causado por el virus herpes zóster, que es el mismo microbio que causa la varicela. Después de que una persona tiene varicela, el virus permanece inactivo en las células nerviosas. Años después, el virus puede volver a activarse y desplazarse hasta la piel. La mayoría de las personas tienen culebrilla sólo una vez, pero es posible volver a tenerla más de una vez. 

¿Cuáles son los factores de riesgo de la culebrilla?

La culebrilla puede aparecer en cualquiera que haya tenido varicela, aunque los riesgos son mayores en las personas que:

  • Tienen más de 50 años de edad.

  • Tienen una enfermedad que debilita el sistema inmunológico, como el VIH/SIDA.

  • Tienen cáncer, especialmente la enfermedad de Hodgkin o el linfoma.

  • Toman medicamentos que debilitan su sistema inmunitario.

¿Cuáles son los síntomas de la culebrilla?Hombre sentado en una camilla. Un proveedor de atención médica se coloca guantes, y se prepara para examinar un salpullido que el hombre tiene en uno de sus lados.

  • Los primeros indicios de culebrilla generalmente son dolor, ardor, hormigueo o comezón en una parte de la cara o el cuerpo; también podrían producirse síntomas parecidos a los de la gripe, como fiebre y escalofríos. 

  • Al cabo de unos días aparece un sarpullido rojo con pequeñas ampollas. El sarpullido puede aparecer de la siguiente manera:

    • Las ampollas pueden formarse en cualquier parte del cuerpo, aunque más comúnmente salen en la espalda, el pecho o el abdomen.

    • Generalmente, estas ampollas aparecen de un solo lado del cuerpo, propagándose a lo largo de la vía nerviosa que alojó al virus inactivo. 

    • El sarpullido puede formarse también alrededor de un ojo, a lo largo de uno de los lados de la cara o el cuello, o incluso dentro de la boca. 

    • En algunas personas, generalmente las que tienen sistemas inmunitarios debilitados, la culebrilla aparece en más de una parte del cuerpo a la vez.

  • Unos días después, las ampollas se secan y forman una costra que se cae sola en cuestión de días o semanas. Generalmente, las ampollas no dejan cicatrices.

¿Cuál es el tratamiento de la culebrilla?

En la mayoría de las personas, la culebrilla se cura por su cuenta en unas cuantas semanas. Sin embargo, el tratamiento se recomienda para ayudar a aliviar el dolor, acelerar la cicatrización y reducir el riesgo de complicaciones. Se recetan medicamentos antivirales dentro de las primeras 72 horas de la aparición del sarpullido. Para aliviar los síntomas:

  • Aplíquese compresas frías o de hielo o remójese en un baño fresco.

  • Póngase loción de calamina para calmar la picazón en la piel.

  • Consulte con su proveedor de atención médica sobre la posibilidad de tomar analgésicos (calmantes del dolor) de venta libre. Si su dolor es muy intenso, podría recetarle analgésicos más fuertes.

Complicaciones de la culebrilla

Es infrecuente que se presenten complicaciones, pero pueden ocurrir e incluyen:

  • Neuralgia posherpética: Dolor intenso de los nervios que dura meses, o incluso años, después de que ha desaparecido culebrilla. Existen medicamentos que ayudan a aliviar el dolor y mejorar la calidad de vida.

  • Infección bacteriana: Las ampollas de la culebrilla se pueden infectar con bacterias. La infección se trata con antibióticos. 

  • Problemas en los ojos: Una personas con culebrilla en la cara debe consultar a su proveedor de atención médica de inmediato. La culebrilla puede causar problemas serios de visión y hasta ceguera. 

 

Llame a su proveedor de atención médica:

Comuníquese con su proveedor en cualquiera de los siguientes casos:

  • Si tiene síntomas que no se alivian con un tratamiento. 

  • Si le sale una erupción o ampollas cerca del ojo.

  • Si le aumentan las secreciones, la fiebre o el sarpullido después del tratamiento, o si tiene dolor intenso que no desaparece.

¿Qué se puede hacer para impedir la propagación del virus?

Usted puede tener culebrilla si alguna vez se enfermó de varicela. Las personas que nunca tuvieron varicela, pueden contagiarse el virus de usted. Sin embargo, esas personas pueden enfermarse de varicela en vez de presentar culebrilla. Hasta que sus ampollas formen costras, evite el contacto con los demás, especialmente las siguientes personas:

  • Mujeres embarazadas que nunca han tenido varicela o que no están vacunadas

  • Bebés prematuros (nacidos antes de tiempo) o que nacieron con peso bajo

  • Adultos y niños que nunca han tenido varicela

  • Personas con el sistema inmunitario debilitado (por ejemplo, que recibieron quimioterapia para tratar cáncer, que recibieron un trasplante de órgano o que tienen infección por VIH)

 

 

La vacuna contra la culebrilla

Si usted es mayor de 60 años de edad, pregunte a su proveedor de atención médica si debe recibir la vacuna contra la culebrilla. Esta vacuna reduce la probabilidad de presentar culebrilla; y aunque le llegue a dar culebrilla, es probable que sus síntomas sean más leves que si no se hubiera puesto la vacuna. Nota: Aunque la vacuna está aprobada para personas a partir de los 50 años de edad, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC, por sus siglas en inglés) no recomiendan la vacuna para personas entre 50 y 59 años de edad.

 

 
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