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Tratamiento del cáncer en los niños: La quimioterapia

En la quimioterapia se emplean medicamentos que combaten el cáncer para destruir las células cancerosas. La quimioterapia puede administrarse sola o junto con la cirugía o la radioterapia, para disminuir el tamaño de un tumor o evitar su propagación. Los medicamentos de quimioterapia son fuertes y a menudo causan efectos secundarios, como náuseas y caída del pelo. Siga leyendo para saber más sobre la quimioterapia.

Objetivos de la quimioterapia

Este tratamiento tiene los siguientes objetivos:

  • Destruir las células cancerosas

  • Inducir la remisión (falta de indicios de la enfermedad en las pruebas médicas)

  • Curar el cáncer (falta de indicios de la enfermedad años después del tratamiento)

Cómo actúa la quimioterapia

Niña adolescente sentada en una silla con una sonda intravenosa (IV) insertada debajo de la clavícula. En el fondo, pueden verse una bomba y una bolsa IV. La niña lleva puesto un gorro y está sosteniendo una revista y una bebida.

En la quimioterapia se utilizan medicamentos para destruir las células cancerosas. Sin embargo, este tratamiento afecta a las células sanas, especialmente a las que crecen rápido como las de la mucosa de la boca y del estómago, la sangre, la piel y el pelo. Por esto surgen efectos secundarios como la caída del pelo. Como regla general, la quimioterapia se administra en ciclos. Después de que finaliza un ciclo de quimioterapia, hay un período de reposo sin tratamiento para que las células normales puedan recuperarse antes de que se inicie el siguiente ciclo.

Formas de administración de los medicamentos de quimioterapia

  • Sonda intravenosa (IV). Se introduce una sonda IV (pequeño tubo) en una vena del brazo o de otra parte del cuerpo, para administrar los medicamentos de quimioterapia. A veces se implanta quirúrgicamente una sonda IV de largo plazo, llamada vía central, que permite administrar medicamentos y otros tratamientos sin necesidad de insertar una nueva sonda cada vez. Las sondas IV son la vía de administración más común de los medicamentos de quimioterapia.

  • Pastillas o solución. Estos medicamentos se toman por vía oral (por la boca). 

  • Inyección. Los medicamentos se inyectan en un músculo del brazo o la pierna, o debajo de la piel que cubre a una parte grasa del abdomen. 

  • Vía intratecal. Los medicamentos se inyectan en la parte baja de la espalda mediante la técnica de punción lumbar; el medicamento se envía directamente al líquido cefalorraquídeo. Esta forma de administración de la quimioterapia es importante porque ciertos tipos de cáncer crecen en el líquido cefalorraquídeo.

Su hijo podría recibir la quimioterapia en un hospital o centro de tratamiento, o bien en su casa. Es posible que le administren más de un medicamento a la vez. Esta combinación de medicamentos, llamada poliquimioterapia, es más fuerte y puede ser más eficaz para destruir las células cancerosas. 

Efectos secundarios de la quimioterapia

La quimioterapia provoca efectos secundarios porque afecta también a las células normales. La mayoría de los efectos secundarios son de corto plazo y desaparecen poco después de que finaliza el tratamiento. Sin embargo, otros efectos son de largo plazo e incluso pueden ser permanentes, u ocurrir meses o hasta años después del tratamiento. Cada medicamento de quimioterapia puede tener sus propios efectos secundarios; pregúntele al proveedor de atención médica de su hijo qué efectos podría tener el niño. Si bien es improbable que su hijo tenga todos los efectos secundarios, quizás experimente algunos de los siguientes:

Efectos secundarios de corto plazo

Estos efectos se pueden producir durante el período de tratamiento.

  • Mayor riesgo de infección

  • Sangrado

  • Anemia (la sangre no contiene suficientes glóbulos rojos como para transportar el oxígeno por todo el cuerpo)

  • Caída del pelo

  • Cambios del estado de ánimo

  • Mareos

  • Dificultad para concentrarse

  • Cansancio (fatiga)

  • Torpeza

  • Dolor muscular

  • Úlceras en la boca o el intestino (mucositis)

  • Dolor de estómago

  • Náuseas y vómito

  • Estreñimiento (incapacidad para expulsar los excrementos)

  • Reacción alérgica, como urticaria o picazón

Efectos secundarios de largo plazo

Estos efectos pueden aparecer meses o hasta años después del tratamiento. 

  • Esterilidad

  • Daños a ciertos órganos, como el corazón, los riñones, el hígado o los pulmones

  • Lesiones nerviosas duraderas

  • Otro cáncer más tardío

Tratamiento y pruebas

Es posible que a su hijo le den medicamentos para tratar los efectos secundarios de corto plazo de la quimioterapia. Por ejemplo, podrían darle medicamentos para aliviar las náuseas, el vómito, el estreñimiento y el dolor. El equipo de atención médica le enseñará también a controlar los efectos secundarios de su hijo. Además, a su hijo podrían hacerle pruebas para determinar si tiene efectos secundarios de largo plazo, como daños a los órganos. El proveedor de atención médica de su hijo le puede dar más información.

 

Llame de inmediato al proveedor de atención médica de su hijo si el niño tiene alguno de estos síntomas:

  • Dolor de pecho (llame al 911)

  • Dificultades para respirar (llame al 911)

  • Fiebre de 100.4°F o superior, o escalofríos

  • Dolores de cabeza o alteraciones de la visión

  • Mareos o sensación de aturdimiento

  • Confusión

  • Dificultad para concentrarse

  • Cansancio constante

  • Debilidad en las manos o los pies

  • Torpeza

  • Dolor que no desaparece, especialmente si le afecta siempre el mismo lugar

  • Un nuevo bulto, protuberancia o hinchazón

  • Náuseas y vómito descontrolados

  • Diarrea que no mejora con el tiempo

  • Estreñimiento

  • Pérdida de peso

  • Deshidratación

  • Salpullido, magulladuras o sangrado fuera de lo normal

  • Rotura de la piel o dolor considerable por irritación cutánea

Para saber más

Visite www.cancer.gov/cancertopics/chemotherapy-and-you/page6#chart para ver el documento “Chemotherapy Side Effects At-A-Glance”, un recurso del National Cancer Institute. El cuadro señala los posibles efectos secundarios de la quimioterapia y le da consejos para ayudar a su hijo a sentirse mejor.

Recursos para el cáncer

Para saber más y conseguir apoyo, consulte estos recursos:

  • American Cancer Society
    800-227-2345
    www.cancer.org

  • National Cancer Institute
    800-422-6237
    www.cancer.gov

  • CancerNet
    www.cancer.net

  • KidsHealth
    http://kidshealth.org

  • Teens Living with Cancer
    www.teenslivingwithcancer.org

  • The Adventures of Captain Chemo
    www.royalmarsden.org/captchemo

 

 
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